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Malgré la Journée mondiale contre le travail des enfants lancée en 2002 par l’Organisation internationale du travail (OIT), peu de choses ont changé au cours des deux dernières décennies pour les millions d’enfants qui restent piégés 

Pour sauver les enfants et parvenir à des améliorations durables des droits de l’homme et de la santé, des lois qui responsabilisent les entreprises et modifient les relations de pouvoir entre les travailleurs et les entreprises sont nécessaires, plutôt que des codes volontaires de l’industrie et la charité des entreprises. L’industrie mondiale du tabac, évaluée à 850 milliards USD (2021) avec les 6 plus grandes entreprises réalisant 55 milliards USD de bénéfices (2015), profite sur le dos d’environ 1,3 million d’enfants impliqués dans la production de tabac dans le monde.

Pour de nombreux ménages agricoles dans les pays à faible revenu, la culture du tabac n’offre qu’un moyen de subsistance précaire, éclipsé par la dette et la menace de la pauvreté, en contraste frappant avec les bénéfices des grandes compagnies de tabac. De nombreux petits exploitants agricoles – qui produisent une grande partie des feuilles de tabac dans le monde – estiment qu’ils n’ont d’autre choix que d’engager leurs enfants pour travailler.

Selon l’Observatoire mondial de l’industrie du tabac, STOP, les compagnies de tabac ont le pouvoir et les ressources nécessaires pour déterminer le niveau des salaires et le prix des intrants agricoles, et peuvent contrôler les salaires que paient les fournisseurs ou les sous-traitants. Cependant, leurs pratiques aggravent le sort des enfants. Ils utilisent des couches de contrats pour éviter la responsabilité directe des producteurs et des travailleurs, maintenir les prix des feuilles bas et fournir des prêts qui maintiennent les agriculteurs dépendants.

Pour masquer le vrai problème, ils utilisent des groupes de façade agricoles et des partenariats avec des organisations renommées pour entreprendre des activités communautaires symboliques. Tous ces éléments entravent efficacement les progrès vers la diversification des stratégies qui retireraient les enfants de la culture du tabac.Selon STOP, la première étape pour éliminer le travail des enfants dans le secteur du tabac est d’exposer et de supprimer l’ ingérence de l’industrie du tabac .

Le travail des enfants dans le secteur du tabac relève des « pires formes de travail des enfants » en raison de la nature dangereuse de la manipulation du tabac. Cela se produit principalement dans les champs de tabac et les usines de bidis, mais peut également se produire tout au long du cycle du tabac, par exemple, les enfants vendant des cigarettes.

Les enfants qui travaillent avec le tabac sont exposés à un risque élevé de blessures et de maladies, par exemple la «maladie du tabac vert» causée par un empoisonnement à la nicotine à travers la peau. L’absorption de nicotine provoque des symptômes tels que nausées, faiblesse, étourdissements, maux de tête et difficultés respiratoires. Ils sont également exposés à des applications importantes et fréquentes de pesticides, d’herbicides et de fumigants, ce qui entraîne une gamme de risques .

Les enfants travailleurs du tabac travaillent souvent 50 ou 60 heures par semaine dans une chaleur extrême, utilisent des outils pointus et dangereux, soulèvent de lourdes charges et grimpent sur les chevrons des granges, risquant de graves blessures et chutes.

En Afrique subsaharienne, 28 % des enfants travaillant dans l’agriculture en général ne sont pas du tout scolarisés, un coup porté à leur meilleure chance d’éviter le piège de la pauvreté générationnelle .

Les voix des enfants se sont noyées

La feuille de tabac est cultivée dans plus de 120 pays, mais l’incidence du travail des enfants est sous-déclarée. En 2020, le Département américain du travail a répertorié 19 pays qui utilisent le travail des enfants et le travail forcé dans la production de tabac.

Parmi eux se trouve le Malawi dont les importations de tabac aux États-Unis ont été temporairement interdites lorsque des enfants du Malawi ont poursuivi British American Tobacco (BAT) et Imperial Brands, demandant une indemnisation pour les dommages résultant du travail des enfants.

Pendant ce temps, la responsabilité sociale des entreprises (RSE) de l’industrie du tabac occulte le sort des enfants dans les pays à revenu faible et intermédiaire (PRFI). La publicité soutenue par l’industrie du tabac comprend des informations sur la façon dont 204 000 enfants ont été retirés ou tenus à l’écart du travail des enfants, portant atteinte aux droits légaux et humains des enfants exploités ou à la juste compensation requise pour réparer des décennies de préjudice.

Certains gouvernements doivent encore résister à la soi-disant RSE des compagnies de tabac et se rendre compte que l’industrie du tabac est le problème et non des partenaires dans l’élimination du travail des enfants. Le traité mondial, la Convention-cadre de l’OMS pour la lutte antitabac (WHO FCTC) recommande l’adoption de politiques axées sur les agriculteurs et les travailleurs en faveur de la diversification, financées de manière durable et protégées de l’ingérence de l’industrie du tabac.

Les augmentations des taxes sur le tabac peuvent potentiellement financer des programmes de diversification, mais les défenseurs doivent lutter contre la dilution de la volonté politique, provoquée par des dons symboliques de l’industrie du tabac. Selon le traité, les gouvernements devraient interdire et dénormaliser la soi-disant RSE de l’industrie du tabac, telle qu’elle est pratiquée dans plus de 40 pays.

Le bonbon mondial de l’industrie du tabac

La Fondation pour l’élimination du travail des enfants dans la culture du tabac (ECLT), parrainée par de grandes compagnies de tabac, influence le discours anti-travail des enfants à travers le monde. Par le biais de l’ECLT, les compagnies de tabac se sont associées et ont financé l’ OIT et les gouvernements pour se positionner comme protégeant les droits des enfants travailleurs et « faisant partie de la solution ».

Alors que l’ECLT n’a guère réussi à réduire le travail des enfants, il a ajouté aux rapports de durabilité brillants des compagnies de tabac conçus pour attirer davantage d’investisseurs.

Après être parvenue à la conclusion que le parrainage de l’industrie du tabac n’avait pas conduit à beaucoup de progrès dans l’élimination du travail des enfants, l’OIT a annoncé en 2018 qu’elle ne renouvellerait pas le financement de l’ECLT et de l’industrie du tabac. Cependant, les liens entre l’OIT et l’ECLT demeurent .

Alors que le Pacte mondial des Nations Unies a radié les compagnies de tabac de son programme, l’ECLT reste dans le programme malgré les protestations de la société civile selon lesquelles la participation de l’UNGC est une violation des politiques du pacte , de la politique modèle pour les agences du système des Nations Unies sur la prévention des interférences de l’industrie du tabac et CCLAT de l’OMS.

L’Agenda du travail décent de l’OIT et diverses conventions sont des instruments visant à faciliter l’interdiction du travail forcé ou obligatoire. Mais si ceux-ci ne sont pas mis en œuvre, nos enfants sont trahis et restent piégés..

Le professeur Judith Mackay asiatique est directrice de l’Asian Consultancy on Tobacco Control, Hong Kong, et Leonce Dieudonné Sessou est secrétaire exécutif de l’Alliance africaine pour la lutte antitabac, Togo

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